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2014.06.27

ニホンウナギ絶滅危惧種指定が「朗報」の理由
2020年には完全養殖ウナギがスーパーに並ぶ!?

渋谷 和宏

ニホンウナギ絶滅危惧種指定が「朗報」の理由<br />2020年には完全養殖ウナギがスーパーに並ぶ!?

 私たちはとうとうレッドカードを切られてしまった。
「今年は昨年よりも稚魚(シラスウナギ)の漁獲量が増え、スーパーなどでのウナギの店頭価格がいくらか下がりそうだ」と報道された直後の6月12日、世界の科学者で組織する国際自然保護連合(IUCN)はニホンウナギをパンダやトキと同じ「近い将来、野生での絶滅の危険性が高い絶滅危惧種」に指定した。
 この決定が持つ意味は重い。今後数年以内に、早ければ再来年の2016年にはニホンウナギの国際取引が規制されるだろう。絶滅危惧種に指定された動植物は高い確率で、絶滅の恐れがある野生生物の国際取引を禁じるワシントン条約の規制対象リストに加えられるからだ。次回のワシントン条約締約国会議(条約を批准した国が集まる会議)は2016年に南アフリカで開かれる。そこでニホンウナギの国際取引への規制が議題に上るのは間違いない。

ニホンウナギの国際取引が規制されたらどうなるか。稚魚の輸入にストップをかけられるのは避けられない。
 私たちが食べるウナギの99%は養殖だ。と言っても卵から成魚まで育成する完全養殖ではなく、日本や中国、台湾など東アジアの広い海域に住む天然の稚魚を捕獲し、国内の養殖池で育てている。ウナギの生態には謎が多く、完全養殖の実現は難しいとされてきたからだ。そして日本は稚魚全体の6割弱を中国や台湾からの輸入に頼っている。
 その輸入を禁じられたらウナギの出荷量は今の5分の2に激減し、ただでさえ高いウナギの値段はさらに跳ね上がるだろう。「3000円の鰻重が10000円へと今の約3倍になる」と予測する業者さえいる。そうなったら食卓に上らなくなるのはもちろん、牛丼店やファミリーレストランなど、高級な専門店以外のあらゆる店のメニューからウナギの蒲焼が姿を消してしまうに違いない。

 私たち日本人のウナギとの付き合いは長い。縄文時代にすでにウナギを食べていたと見られる遺物が出土し、あの平賀源内が考案した販促コピーによって江戸時代に「土用の丑(うし)の日にはウナギ」が広まった。養殖が始まったのは130年も前だ。
 その長き良き食の伝統がついに途切れてしまうのだろうか。
 それともニホンウナギに替わる救世主として期待される東南アジア原産のビカーラ種の存在や、完全養殖の実現が伝統のたすきをつないでくれるのか──。

ニホンウナギを絶滅危惧種に指定した国際自然保護連合によれば、ニホンウナギの生息数はこの30年間で半分以下にまで減ったという。海流の変化や河川の環境悪化に加え、乱獲つまりウナギの捕りすぎが大きな原因だと国際自然保護連合は指摘する。世界中で消費されるウナギの7~8割は日本人の胃袋に入るので、私たちが今日の事態を招いてしまったというわけだ。
 そう聞くと日本人の食文化に冷淡な欧米の科学者によるバッシングの気配を感じる人もいるかもしれない。
 しかし国内の研究者が抱える危機感に比べたら、国際自然保護連合の決定はむしろ生ぬるいとさえ言える。
 実は多くの研究者が以前から「この30年間の減少は半分どころではない。稚魚の漁獲量はこの30年間で10分の1以下に激減しており、絶滅は“近い将来”ではなく“差し迫っている”」と警鐘を鳴らしてきた。ニホンウナギは絶滅危惧種ではなく、それ以上に絶滅のリスクが高い「絶滅寸前種」だと訴えてきたのだ。
 にもかかわらず政府は有効な手を打てず、稚魚の価格上昇が招いた乱獲によって生息数がさらに減少する悪循環が続いていた。水産庁が稚魚の乱獲禁止や生態調査の実施などの緊急対策をまとめたのは2012年、宮崎県や鹿児島県などが産卵のため川から海に向かう親ウナギの漁を一定期間禁止したのも2012年、それまでは稚魚を捕り放題どころか産卵に向かう親ウナギまで捕獲していたのだ。
 国際自然保護連合が絶滅危惧種に指定しなくても、いずれウナギが食卓に上らなくなる日へのカウントダウンは始まっていたはずだった。「今年は昨年より漁獲量が増えた」のも右肩下がりのカーブに生じた小さな変動にすぎず、ニホンウナギの絶滅は遠からぬ将来に迫っていたのだ。
 

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